Cum se explică creșterea bruscă a gradului de obezitate de după 1980? Privind în retrospectivă, se pare că o combinație de avansuri în tehnologie, anumite politici agricole și economice și un declin al activității fizice a contribuit la acest lucru. În anii 70 SUA a implementat sistemul de subvenții pentru agricultură cu scopul de a scădea prețurile alimentelor prin încurajarea creșterii producției de culturi, ca porumbul și soia. Aceste subvenții, împreună cu practicile agricole industrializate, la scară largă, au produs o abundență de alimente ieftine.

Odată cu ieftinirea grânelor, a scăzut și prețul cărnii, pentru că hrana animalelor (pe bază de grâne) a costat mai puțin. Industria alimentară a putut să producă o gamă largă de produse ieftine, convenabile, dar cu conținut energetic bogat și nutrițional scăzut. Se sugerează că expunerea cronică la alimente ușor de obținut și foarte gustoase poate duce la formarea unei căi neuronale bazate pe recompensă, care trece peste calea homeostatică ce controlează în mod normal echilibrul energetic. Consumul caloric zilnic a crescut cu 24,5% (circa 530 de calorii) între 1970 și 2000. În același timp, odată cu creșterea calorică a regimului alimentar, s-a constatat scăderea consumului energetic atât din activitățile de realxare, cât și din cele dedicate muncii. Aceste modele comportamentale au continuat să apară peste tot în lume. Problema complexă a supraproducției de cereale, a insuficientei distribuții a frcutelor și legumelor, a procesării defectuoase a alimentelor, a practicilor de marketing și a deficiențelor de cunoștințe a consumatorilor este direct legată de creșterea gradului de obezitate la nivel global.

Multe lecții învățate și mai multe de învățat încă

În ultimele decade a crescut mult nivelul de cunoaștere în domeniul obezității. Am aflat că factorii cheie care cresc riscul individual sunt componentele genetice ale obezității. Studiile asupra familiilor,gemenilor și persoanelor adoptate au arătat că adipozitatea are un grad mare de ereditate. Studiile genomilor au demonstrat că numeroase gene sunt asociate cu obezitatea. Genetica a oferit informații valoroase și cu privire la tipul de intervenții în obezitate.

Mijloacele fiziologice care promovează obezitatea implică factori metabolici complecși și interelaționați. Considerate odată simple depozite de energie corporală, adipocitele sunt acum recunoscute ca celule endocrine active care au roluri multiple, inclusiv de reglare a metabolismului, a consumului de energie și de stocare a grăsimii. Adipocitele mici, care se găsesc în indivizii cu greutate normală, eliberează adipokine care nu tulbură homeostaza metabolică, în timp ce adipocitele persoanelor obeze eliberează cantități mari de adipokine, care duc la creșterea proceselor inflamatorii și a rezistenței la insulină.

Cercetările au elucidat în mod similar și căile neurologice implicate în reglarea consumului de alimente și controlul energiei, precum și modul în care genetica și factorii de mediu timpurii pot modela funcționarea acestor căi. Hormonii intestinali, cum este grelina, colecistokinia, peptidele YY etc par să aibă un rol cheie. În plus, rezistența la insulină, inflamația și microbiomul intestinal sunt toate afectate de greutate.